El misterio del enorme superávit en dólares de China desconcierta a los mercados mundiales

Los superávits comerciales sin precedentes y las entradas récord en su mercado de bonos están dando a China una reserva de dólares nunca vista desde los días en que se culpó al “exceso de ahorro asiático” de mantener los tipos de interés estadounidenses excesivamente bajos y de alimentar la crisis de las hipotecas de alto riesgo.

Pero a diferencia de entonces, cuando China reciclaba agresivamente sus tenencias de dólares en bonos del Tesoro estadounidense, el gigantesco montón de reservas de divisas de China se mantiene en general estable. Eso significa que los dólares se están canalizando hacia otra parte, pero exactamente hacia dónde está resultando un poco misterioso.

Si bien parte de esa avalancha de billetes verdes está terminando como depósitos en los bancos chinos, los grandes “errores y omisiones” en la balanza de pagos de la nación están enturbiando el panorama. Lo que está claro es que los dólares ofrecen a China un importante colchón contra cualquier choque futuro en la economía mundial, incluso cuando empresas individuales como Evergrande luchan por pagar sus deudas.

“Es muy difícil tener una visión clara de cómo se recicla el superávit por cuenta corriente de China”, dijo Alvin Tan, jefe de estrategia cambiaria en Asia de RBC Capital Markets en Hong Kong. No obstante, los dólares significan que “sean cuales sean los retos económicos de China en el futuro, hay poco peligro de que se produzca un problema de balanza de pagos o de deuda externa”.

Los depósitos bancarios en moneda extranjera están a punto de alcanzar el récord de un billón de dólares, mientras que el superávit comercial en los primeros nueve meses de este año alcanzó unos 440.000 millones de dólares, frente a la media de 2015-2019 de 336.000 millones de dólares y los 325.000 millones de 2020, según las estimaciones de Morgan Stanley.

Al mismo tiempo, una agresiva política de Covid-Cero ha cerrado las fronteras del país y ha mantenido a millones de turistas chinos, y sus ahorros, en casa.

Algunos analistas sostienen que el auge de la balanza por cuenta corriente ha permitido a los responsables políticos chinos frenar las enormes cantidades de deuda y comenzar este año una campaña largamente esperada para desapalancar su problemático sector inmobiliario. Pero eso deja la duda de si la demanda de bienes de Estados Unidos mantendrá un impulso suficiente para compensar los efectos del menor crecimiento del crédito en China.

“La política macroeconómica china se ha convertido en una gran apuesta por el crecimiento de EE.UU. al intentar sustituir su impulso crediticio a través de la cuenta corriente”, escribió Jon Turek, de JST Advisors, en un reciente estudio. “China endureció el crédito mientras el superávit de la cuenta externa se disparaba. Esto permitió a China importar la demanda agregada que estaba “sacrificando” al reducir el crecimiento del crédito.”

La Administración Estatal de Divisas publicó el viernes los datos de la balanza de pagos del tercer trimestre. Sugirieron “la acumulación de reservas más rápida desde principios de 2014″, escribieron los analistas de Goldman Sachs. Esa es una salida para el exceso de dólares, aunque las reservas oficiales hasta septiembre eran menores que a principios de año.

Los economistas pronostican que China registrará otro superávit comercial cuando publique los datos de octubre el domingo, esta vez por valor de unos 64.000 millones de dólares.

La cuenta corriente de China -una medida del comercio y la inversión- cayó en territorio negativo en el primer trimestre de 2018 por primera vez desde que se unió a la OMC en 2001, lo que planteó preguntas sobre lo que significaba para el flujo de capital en todo el mundo. Volvió a hundirse en números rojos en el primer trimestre del año pasado, cuando las restricciones del coronavirus cerraron fábricas, pero desde entonces se ha recuperado a medida que los motores de exportación de China volvieron a funcionar a toda velocidad.

Una de las consecuencias de la afluencia de dólares es la continua fortaleza del yuan, que ha sido la moneda asiática que mejor se ha comportado este año frente al dólar. Pero eso no es suficiente para explicar lo que está ocurriendo con todos esos billetes verdes.

Una posibilidad es que las empresas hayan dejado una gran parte de sus ingresos de comercio exterior en el extranjero, dijo Becky Liu, jefe de estrategia macroeconómica de China de Standard Chartered Plc.

“Esto significa que el aumento de las tenencias de divisas está principalmente en manos del sector privado, en lugar del sector público”, dijo.

La retención de los crecientes activos en moneda extranjera por parte de las entidades chinas del sector privado, en lugar de que fluyan hacia el sector público, ayudará a reducir la volatilidad del mercado y preparará a China para una mayor apertura de su cuenta de capital, dijo.

Huang Yiping, antiguo miembro del comité de política monetaria del Banco Popular de China, dijo en una entrevista con Bloomberg Television que el superávit por cuenta corriente probablemente se reducirá de estos elevados niveles a medida que las exportaciones se reduzcan con el tiempo.

“Creo que este gran superávit por cuenta corriente es anormal”, dijo. “Una vez que la pandemia haya terminado, deberíamos esperar cierta normalización de estas cifras”.

Sin embargo, al menos por ahora, los dólares siguen llegando.

Goldman Sachs estimó unas entradas netas de unos 14.000 millones de dólares en septiembre, muy por encima de los 5.500 millones de dólares registrados en agosto, impulsadas tanto por el superávit comercial de bienes como por la compra de más bonos chinos por parte de extranjeros.

El análisis de Stephen Jen, que dirige Eurizon SLJ Capital, un fondo de cobertura y una empresa de asesoramiento en Londres, muestra que el superávit comercial de China se acerca a los 600.000 millones de dólares al año, lo que, de mantenerse, se convertiría en el segundo más alto. La balanza de pagos está tan al ras desde un récord en 2007, señala.

Otras teorías sobre el destino de los dólares son que las empresas chinas invierten en el extranjero o utilizan el dinero en efectivo para financiar proyectos como los vinculados a la Iniciativa de la Franja y la Ruta.

“La pandemia ha creado enormes distorsiones en el mundo, una de las cuales es un superávit comercial extremadamente grande en China”, escribió Jen en una nota. “La larga covacha debería significar que ese superávit comercial tan halagüeño debería tardar en desvanecerse”.

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